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La NASA entre dans l’histoire en faisant voler un hélicoptère sur Mars pour la première fois.

La NASA a marqué une étape importante dans son programme d’exploration extraterrestre, avec le premier vol motorisé d’un avion sur Mars. Le vol a eu lieu très tôt ce matin, et la NASA a reçu des données télémétriques confirmant que l’hélicoptère « Ingenuity » qu’elle a envoyé sur Mars avec son rover Persévérance. Il s’agit d’une réussite majeure, notamment parce que l’atmosphère est si ténue sur Mars que la création d’un engin à rotor comme Ingenuity, capable de l’utiliser pour produire de la portance, représente un énorme défi.

Ce premier vol d’Ingenuity était un vol autonome à distance, les équipes sur Terre le contrôlant simplement en envoyant des commandes aux moments opportuns pour signaler le début et la fin de son voyage de 40 secondes dans l' »air » martien. Bien que ce voyage puisse sembler très court, les données recueillies par l’hélicoptère au cours du vol sont d’une valeur immense. Ingenuity dispose en fait d’un processeur beaucoup plus puissant que le rover Persévérance lui-même, et ce parce qu’il a l’intention de recueillir des quantités massives de données sur ce qui se passe pendant son essai en vol afin de pouvoir les transmettre au rover, qui les renverra ensuite sur Terre.

Comme nous l’avons mentionné, il s’agit du tout premier vol d’un véhicule motorisé sur Mars. Bien que de nombreux travaux de modélisation et de simulation aient été réalisés pour prédire comment cela se passerait, personne ne savait avec certitude ce qui se passerait avant cet essai réel. L’ingéniosité doit par exemple faire tourner son rotor à une vitesse ultrarapide de 2 500 tours par minute, contre 400 à 500 tours par minute pour un hélicoptère sur Terre, en raison de la faible épaisseur de l’atmosphère sur Mars, ce qui a engendré d’importants défis techniques.

Quel est l’intérêt de faire voler un hélicoptère sur Mars ? Il existe plusieurs applications potentielles importantes, mais la première est qu’elle prépare les futures missions d’exploration, permettant à la NASA d’utiliser des véhicules aériens pour les futures activités scientifiques sur la planète rouge. Il sera possible d’explorer des éléments tels que des grottes et des sommets que les rovers ne peuvent atteindre, par exemple. À terme, la NASA espère également voir s’il existe un potentiel pour l’utilisation de véhicules aériens dans l’exploration humaine future de Mars – les explorateurs martiens bénéficieraient grandement de la possibilité d’utiliser des avions ainsi que des véhicules terrestres lorsque nous arriverons sur la planète rouge.

La NASA va maintenant s’efforcer d’analyser les données afin de mieux comprendre le vol et de récupérer d’autres photos et vidéos de l’hélicoptère pendant son ascension, son vol stationnaire et son atterrissage. Après ce vol, elle planifiera d’autres essais en vol en fonction de la puissance restante et d’autres paramètres, maintenant qu’elle sait qu’Ingenuity peut voler et qu’il s’est comporté comme prévu.

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