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Lorsqu’elle a cessé de cacher son héritage, elle a canalisé sa force – et a créé une entreprise d’un milliard de dollars.

Payal Kadakia a lancé ClassPass en 2013 comme un service de recherche d’options de fitness. Aujourd’hui, c’est une plateforme internationale de réservation de membres pour des cours et des services, du Pilates aux coupes de cheveux en passant, récemment, par les vaccinations Covid-19 – et elle est valorisée à 1 milliard de dollars. Avant de fonder sa société, Mme Kadakia était analyste chez Bain & Company et se passionnait pour la danse folklorique indienne, qu’elle a commencé à pratiquer à l’âge de 3 ans. Ses parents, originaires du Gujarat, en Inde, ont immigré à la fin des années 1970 et l’ont élevée dans une culture riche, même si elle s’est parfois sentie exclue de sa communauté. La dualité qu’elle a cultivée et dont elle s’est détachée par la suite a façonné son parcours entrepreneurial. –Propos recueillis par Christine Lagorio-Chafkin

J’ai grandi à Randolph, dans le New Jersey, où j’étais l’une des seules filles indiennes. Nous étions l’une des seules familles indiennes. Les gens ne comprenaient pas qui j’étais, ni d’où je venais. On se moquait vraiment de moi. Les gens ne voulaient pas être autour de la personne qui était différente. Quand vous êtes enfant, cela vous fait une très grosse impression.

J’ai été victime de brimades pendant si longtemps que j’ai essayé de cacher mon héritage culturel. Par exemple, j’étais pom-pom girl. Et j’avais des matchs de football le vendredi soir. Il y avait un énorme festival indien appelé Navratri, qui est mon festival préféré de l’année. Toute la ville voisine se réunissait. Et on dansait jusqu’à deux ou trois heures du matin. Je me suis littéralement précipité après le match de football et je me suis changé dans ma voiture pour mettre une tenue indienne complète pour aller au festival. C’était la dualité avec laquelle je vivais.

Dans une ville plus bas sur la route, il y avait une autre communauté indienne. Là, j’ai commencé à faire de la danse folklorique indienne et j’ai trouvé un groupe de personnes qui étaient comme moi. J’ai trouvé un endroit dans cette communauté où je pouvais me connecter avec les gens parce qu’ils me ressemblaient et me comprenaient. Mon héritage culturel avait été si positif à la maison. Voir comment ma mère et mon père vivaient leur vie, dans un pays où ils ne comprenaient pas toujours tout, avait été une source d’inspiration. Ma mère n’a jamais accepté l’idée qu’elle ne pouvait pas faire quelque chose simplement parce qu’elle ne le comprenait pas. Elle travaillait la nuit, et mon père travaillait le jour, parce qu’ils ne pouvaient pas se permettre de faire garder leurs enfants. Il n’y avait jamais d’impasse.

Quand je suis allée à l’université, il s’est passé une chose magnifique : j’ai commencé à me sentir vraiment bien dans mes deux peaux. J’ai commencé à voir d’autres personnes qui étaient indiennes, qui s’intégraient en quelque sorte. La danse a joué un rôle important pour moi. Elle m’a permis de m’intéresser encore plus à qui j’étais. J’ai cessé de me sentir différente et j’ai commencé à m’approprier ce que j’étais.

J’ai créé une compagnie de danse appelée Sa Dance. J’ai été inspirée en regardant Alvin Ailey, l’une des plus grandes compagnies de danse afro-américaine au monde. J’ai vu que les messages de votre peuple pouvaient être représentés par la danse. L’art est un si beau moyen de partager les messages de la culture. Laissez-moi vous montrer sa beauté, sa richesse, son ancienneté, qui sont mes ancêtres. J’ai commencé à avoir l’impression de créer, de diriger et de communiquer sur ma culture. La danse est devenue le véhicule de mon adaptation.

Lorsque j’ai commencé à travailler sur ClassPass, simplement en créant une entreprise dans le domaine du fitness, j’étais dans une pièce remplie d’hommes, la plupart du temps. Les investisseurs ne savaient pas vraiment de quoi je parlais. J’étais tellement unique dans la plupart des pièces où je me trouvais. Mais je fais aussi 1m80. Je suis une femme indienne très petite. Je ne ressemblais à personne avec qui j’étais dans une pièce.

Il m’a fallu trois ans pour mettre au point mon produit. Quand il a fonctionné, tous ces investisseurs et ces personnes à qui j’avais parlé au cours des trois années précédentes m’ont tout à coup dit : « Hé, laisse-moi te donner de l’argent ! ». Et je pense, « Pourquoi n’avez-vous pas parié sur moi avant ? » C’est la conversation que j’ai parfois avec moi-même à ce sujet : Je n’entrais pas dans leur moule.

L’une des principales raisons pour lesquelles je suis devenu entrepreneur, c’est que je n’ai jamais eu l’impression d’être à ma place dans ces environnements – même dans mon emploi dans une entreprise américaine. C’était en partie dû à mon origine culturelle, en partie à ma formation artistique. J’avais besoin de créer un environnement où je savais que je pouvais être à l’image de toutes les couleurs de ce que je suis. Nous voyons évidemment ce problème dans la dynamique femme-homme qui se produit en ce moment où le capital est déployé. Mais c’est la même chose quand il s’agit de messages culturels.

Je me souviens avoir eu besoin de me cacher. Je me souviens d’avoir eu besoin de cacher la danse, d’avoir eu peur de partager cette partie de moi-même avec les gens. Avec le temps, je me suis rendu compte que cela m’a rendu plus fort dans tout ce que je fais. Mais d’autres personnes doivent également avoir cette capacité à être pleinement elles-mêmes. Dans la presse, les personnes qui me ressemblent ne sont pas toujours représentées. Je ne voyais pas d’Indiens en couverture des magazines ou sur les panneaux d’affichage. C’est l’Amérique, vous voyez ce que je veux dire ? Nous faisons partie de la population ! Et je pense que nous sommes vraiment fiers de ce que nous sommes, et que nous avons accompli beaucoup de choses. Je veux que les gens le sachent.

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