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SpaceX : 4 leçons d’Elon Musk sur la façon de créer une entreprise

SpaceX est né sur l’autoroute de Long Island.

Nous sommes en 2000, et Elon Musk vient d’être évincé de son poste de PDG de PayPal. Alors qu’il roulait sur l’autoroute avec son ami et collègue Adeo Ressi, la question s’est posée :

Qu’est-ce que Musk allait faire ensuite ?

« J’ai dit à Adeo que j’avais toujours été intéressé par l’espace, mais que je ne pensais pas que c’était quelque chose qu’un particulier pouvait faire », raconte Musk à Eric Berger, auteur du nouveau livre Liftoff : Elon Musk and the Desperate Early Days That Launched SpaceX. Encore sous le coup de cette conversation plus tard dans la journée, Musk a consulté le site Web de la NASA, à la recherche de projets d’envoi d’humains sur Mars.

Il n’en a trouvé aucun.

Alors, après avoir pris le temps d’étudier le sujet un peu plus en profondeur, Musk a élaboré le sien.

Ce qui suit dans Liftoff est un voyage fou (et fascinant) sur la façon dont Musk a construit une entreprise destinée à essayer de résoudre des problèmes très complexes.

Et si la plupart des entrepreneurs en herbe n’ont pas l’intention de relever le défi du voyage interstellaire, ils peuvent tout de même apprendre pas mal de choses de l’article de Berger sur les coulisses des débuts de SpaceX, une entreprise que Musk lui-même a approuvée.

Voici quelques leçons clés, tirées du premier chapitre.

Ne commencez pas par un produit. Commencez par un problème

SpaceX n’a pas commencé par construire ses propres fusées. En fait, à ses débuts, Musk et ses conseillers se sont rendus en Russie (deux fois) pour essayer d’acheter un missile balistique intercontinental remis à neuf.

Le problème, écrit Berger, était que les Russes n’avaient aucun respect pour Musk. À leurs yeux, Musk n’avait aucune idée de ce dans quoi il s’engageait. Alors, ils lui ont offert leurs fusées à une majoration ridicule.

« Je me suis demandé ce qu’il faudrait faire pour construire notre propre fusée », a déclaré Musk.

Quelques années plus tard, Musk et SpaceX l’ont fait.

Faites vos recherches, d’abord

Musk avait besoin de prouver qu’il était sérieux. Étudiant passionné, Musk avait déjà des diplômes de l’Ivy League en économie et en physique. Il a appliqué cette mentalité d’étudiant à son nouveau domaine d’intérêt.

« Il a lu tout ce qu’il a pu trouver sur les fusées, des vieux manuels techniques soviétiques au livre emblématique de John Drury Clark sur les propergols, Ignition ! « , écrit Berger. En outre, Musk savait pertinemment que d’autres entrepreneurs s’étaient essayés à la science des fusées et avaient échoué. Il a donc étudié ce qu’ils avaient fait, apprenant de leurs erreurs afin d’éviter de les répéter.

Musk était maintenant prêt à commencer à rencontrer des spécialistes des fusées. Pendant tout ce temps, il a conservé cet état d’esprit « apprendre tout », en posant de bonnes questions et en écoutant attentivement les réponses.

Accepter les défis

Le plan initial de Musk était d’inspirer le public, afin d’obtenir plus de fonds pour la NASA. Mais plus Musk apprenait, plus il réalisait que la NASA avait ses propres problèmes au-delà du financement.

« J’ai commencé à comprendre pourquoi les choses étaient si chères », a déclaré Musk. « J’ai regardé les chevaux que la NASA avait dans son écurie. Et avec des chevaux comme Boeing et Lockheed, vous êtes foutu. Ces chevaux sont boiteux. Je savais que Mars Oasis ne serait pas suffisant. »

Musk a donc commencé à voir plus grand.

Si Musk pouvait faire baisser le coût des voyages spatiaux, il y aurait plus d’opportunités. Et si SpaceX pouvait se débarrasser de la bureaucratie dont souffre la NASA, il pourrait aider à ouvrir la voie à la poursuite de ces opportunités.

Tout le monde n’était pas aussi enthousiaste.

Berger raconte qu’au printemps suivant, Musk a convoqué une réunion de 15 ou 20 ingénieurs aérospatiaux de premier plan. Les ingénieurs avaient été encouragés à y participer par Mike Griffin, un leader dans le domaine qui allait devenir plus tard l’administrateur de la NASA.

« Musk] entre et annonce qu’il veut créer sa propre société de fusées », raconte Chris Thompson, un ingénieur aérospatial qui conseillait Musk. Je me souviens de beaucoup de rires, de gens qui disaient des choses comme : « Garde ton argent, gamin, et va t’asseoir sur la plage ».

Mais Musk ne voulait pas abandonner facilement.

« Musk a cherché parmi les sceptiques pour trouver les quelques croyants », écrit Berger. « Musk voulait des gens qui relevaient un défi plutôt que de le fuir, des optimistes plutôt que des pessimistes. »

Cela n’a pas pris longtemps, et Musk a trouvé ces optimistes.

Il a offert à cinq personnes la possibilité de rejoindre l’équipe fondatrice de SpaceX ; deux ont accepté : Chris Thompson et une étoile montante des moteurs de fusée, Tom Mueller.

Faire des employés des propriétaires

Au fur et à mesure que le nombre d’employés de SpaceX augmentait, Musk voulait tirer parti du sentiment d’appartenance de ces employés. « Comme ils dépensaient son argent, Musk a incité les employés à faire preuve de frugalité », explique Berger.

« Les premières recrues recevaient de grandes quantités d’actions », écrit-il. « Lorsqu’un employé faisait économiser 100 000 dollars à l’entreprise en fabriquant une pièce en interne au lieu de la commander à un fournisseur traditionnel, tout le monde en profitait. »

Ce qui a suivi, c’est une équipe qui a construit une culture consistant à faire des choses énormes avec le moins de ressources possible.

Bien sûr, tous les nouveaux propriétaires d’entreprise ne sont pas déjà millionnaires, comme l’était Musk lorsqu’il a commencé à construire SpaceX.

Mais presque tout le monde peut tirer parti des leçons que Musk a démontrées dans les premiers jours de SpaceX :

1. Ne commencez pas avec un produit. Commencez par un problème.

2. Faites vos recherches, d’abord.

3. Relevez les défis.

4. Faites des employés des propriétaires.

Faites-le bien, et vous augmenterez les chances de succès de votre entreprise – et vous pourrez même transformer certains sceptiques en croyants.

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